Если не считать методик по введению спермы мужчины во влагалище женщины (использующихся, например при пороках развития половых органов мужчины или если мужчина был прикован к инвалидному креслу), применяющихся с 18 века, то временем появления ЭКО как системы оплодотворения можно считать начало 90-х годов 19 столетия, когда Вальтер Хип (Walter Heape) произвел перенос эмбрионов одной крольчихи в полость матки другой, что привело к успешно завершившейся беременности. 

 А в 1893 году русский ученый Груздев В.С. сделал принципиально важное сообщение о том, что полноценность оплодотворения напрямую зависит от степени зрелости яйцеклетки. Это было задолго до появления предположения о том, что перенос эмбрионов в полость матки может быть применен для лечения бесплодия человека. Только в 1959 г., благодаря достижениям в области эмбриологии и развитию микроскопической техники Чангом (Chang) в опытах на кроликах была доказана эффективность методики оплодотворения вне тела. Быстрое развитие после этого методик, составивших основу современного ЭКО, было обусловлено горячей поддержкой научного сообщества. Работы Вальтера Хипа, а также более поздние достижения в этой области подвели к идее применения метода ЭКО у людей. Причем изначально ЭКО рассматривалось как лечение только в случае отсутствия или непроходимости маточных труб у женщины.

Основоположниками современного ЭКО заслуженно считаются британские специалисты биолог Роберт Эдвардс (Robert Edwards) и гинеколог Патрик Стептой (Patrick Steptoe). 
В 60-х гг Эдвардс работал с тканями человеческих яичников, удаленных во время операций.
В 1967 году смог добиться первого в истории оплодотворения человеческой яйцеклетки в лабораторных условиях. В эти же года Стептой активно участвовал в развитии такой принципиально новой отрасли хирургии, как лапароскопия. 
В 1971 году началось сотрудничество этих двух выдающихся ученых. Первые годы совместной работы были потрачены на отработку методики получения яйцеклеток лапароскопическим доступом и на определении момента менструального цикла, наиболее подходящего для получения яйцеклеток, а также на разработку питательных сред, необходимых для культивирования эмбрионов. В середине 70-х гг они были готовы к опытам по наступлению беременности у человека. 
В 1976 г. после нескольких сотен неудачных попыток они добились первой в истории «искусственной» беременности у женщины. К сожалению эта беременность оказалась внематочной. Наконец длительная череда неудач завершилась триумфальным успехом и в июле 1978 года родилась Луиза Браун - первый в мире человек, зачатый в пробирке.
Все свои бесконечные попытки Эдвардс и Стептой проводили в естественных менструальных циклах, то есть они не использовали стимулирующие яичники препараты, не смотря на то, что первый препарат - стимулятор овуляции - клостилбегит - уже несколько лет применялся в клинической практике. Вместо этого они проводили очень тщательный мониторинг роста фолликула в яичнике и пунктировали фолликул как можно ближе к естественной овуляции, даже если это и было в 3-5 часов утра. К сожалению, далеко не каждый раз они получали яйцеклетку. В это время интенсивные аналогичные исследования проводились в Австралии и в Америке. Данные группы ученых для повышения вероятности получения женских половых клеток давали пациенткам клостилбегит. Это привело к рождению первого ребенка в Австралии в 1980 г., а в США - в 1981 г. Поняв преимущества применения данной группы препаратов, Эдвардс и Стептой тоже перешли на их использование. В России первый ребенок «из пробирки» родился в 1986 году.
В 80-е гг проводились дальнейшие разработки эмбриологических сред а также совершенствовались методики культивирования эмбрионов, разрабатывались новые протоколы стимуляции овуляции. А также, в связи с развитием ультразвуковой техники стало возможным получение яйцеклеток не на лапароскопии, а пунктируя задний свод влагалища под ультразвуковым контролем. В результате этих достижений эффективность ЭКО постоянно росла, достигнув к концу 80-х гг. 20-25 % наступления беременности на одну попытку ЭКО у женщин моложе 40 лет.
В начале 90-х гг. было сделано ещё одно революционное открытие - разработана методика ИКСИ, позволившее добиваться беременности даже при крайне тяжелых формах патологии спермы. Для успешного выполнения этой манипуляции достаточно единичных сперматозоидов, в то время, как для оплодотворения в естественных условиях их требуются миллионы. Помимо этого, совершенствовались методы культивирования эмбрионов, позволившие производить перенос эмбрионов, достигших стадии бластоцисты. Для женщин старшего репродуктивного возраста была разработана манипуляция, повышающая вероятность имплантации, которая называется вспомогательный хэтчинг. Активно развивалась донация яйцеклеток и сперматозоидов, широко применяется программа суррогатного материнства. Благодаря достигнутому прогрессу, вероятность наступления беременности на одну попытку уже достигла уровня в 35-40%. Миллионы людей никогда не появились бы на свет, если бы не разработанный Эдвардсом и Стептоу метод, а постоянно расширяющийся спектр  вспомогательных репродуктивных технологий позволяет добиваться беременности в прежде безнадежных ситуациях, 
В настоящее время ЭКО широко применяется во многих странах, но некоторые государства наложили на этот метод запреты - частичные (например, Китай) или полные (например, Коста-Рика). Однако есть все основания полагать, что внедрение этого метода продолжится, а неуклонно уменьшающаяся стоимость генетических анализов позволит еще успешнее применять ЭКО для предотвращения передачи генетических заболеваний по наследству.


Развитие вспомогательных репродуктивных технологий (ВРТ) в Казахстане

В 1987 году  было открыто первое специализированное медицинское учреждения по проблемам бесплодного брака - Городской Центр репродукции человека (ГЦРЧ), пожалуй это и стало первый шагом к внедрению вспомогательных репродуктивных технологий (ВРТ) в Казахстане.
В 1988 году было внедрено лечение бесплодного брака путем искусственной инсеминации спермой донора. В то время использовалась только нативная сперма. Только через год, открыв банк спермы стали криоконсервировать сперму.
Наладив связи с российскими коллегами и специалистами из других стран, началась подготовка к открытию на базе ГЦРЧ первой лаборатории экстракорпорального оплодотворения (ЭКО). 
В 1993 году откликнулся помочь лаборатории ЭКО на базе ГЦРЧ профессор Хомасуридзе А.Г. директор института им. Жордания.
21 марта 1995 года на базе Республиканского НИЦ по ОЗМР и круглого стола в ГЦРЧ была проведена конференция посвященная вспомогательным репродуктивным технологиям (ВРТ) в Казахстане, на которой профессор Московского Центра ЭКО Здановский Валерий Мстиславович выразил уверенность в возможности организации лаборатории ЭКО на базе ГЦРЧ и согласился приехать со своей командой обучить персонал  и наладить работу лаборатории.
25 сентября 1995 года  после рассмотрения на лицензионной комиссии  было получено разрешение ГУЗ о внедрении метода экстракорпорального оплодотворения. После чегобыло подготовлено 20 пациентов к приезду московской команды. Профессор Здановский В.М. вместе с известным российским эмбриологом Хилькевич Людмилой Викторовной в течение месяца работали в центре, именно тогда и была получена первая беременность. Это была пациентка 34 лет с длительностью бесплодия 7 лет, с установленной эндокринной формой бесплодия. Подсажено было 2 эмбриона. На УЗИ первоначально была диагностирована двойня, а при дальнейшем наблюдении остался один плод. Беременность протекала без осложнений и родилась девочка весом 2800 путем операции кесарева сечения. 
Вторую беременность смогли получить только спустя три месяца и 15 октября 1996 года благополучно появилась на свет двойня.
Эффективность программ в первый год была на уровне 5-10 %.